人到中年,携带了许多致癌突变
发布时间:2018-10-30

癌症是基因突变积累的结果。然而,到目前为止,关于基因突变是如何在健康组织中逐步积累的,我们还不清楚。最近发表在《科学》杂志上的新研究提供了新鲜的细节。

 

随着年龄的增长,DNA中的突变逐渐增多。健康组织中的突变被称为体细胞突变。新研究发现,这些变化的程度可能比我们之前认为的要多得多。

 

一组研究人员昨天(10月18日)在《科学》杂志上报道说,与正常细胞相比,中年人和老年人食道中的突变细胞更多。此外,其中一些突变与食管癌有关。

 

每个人出生的时候都带了一份基因个性化说明书,我们的身体会按照说明书的指令创建。不过,这份说明书也会发生变化(正如生物学家所说,它会“变异”),从而产生新的指示。

 

在大多数情况下,这些突变对健康细胞没有任何影响,我们的身体还能正常运转。但有时突变可能是有害的——例如,新的指令会告诉健康的细胞快速分裂和繁殖,并阻止其他细胞阻止这种不受控制的细胞生长。最终导致健康细胞癌变。

 

在这项新的研究中,研究人员想要了解健康人群中存在哪些突变。

 

来自英国剑桥大学Wellcome Sanger研究所和MRC癌症研究所的研究人员对9名年龄在20-75岁的人的食道进行了健康组织取样。并用基因测序来观察每个供体携带多少已知的与癌症相关的突变。

 

他们发现,20多岁的人在每个细胞中都有数百个突变。在年龄较大的参与者中,这个数字上升到每个细胞超过2,000个。

 

当人们步入中年时,超过一半的食管组织含有与食道癌相关的突变基因:总共14种。

 

科学家对TP53突变基因特别感兴趣。该基因几乎存在于所有食道癌中。他们发现它已经在5-10%的正常细胞中发生突变。作者认为癌症可能来自这一细胞亚群。

 

另一个感兴趣的基因是NOTCH1基因,它在细胞分裂中是必不可少的。到中年时,几乎一半的细胞都有这种基因的突变,具体来说,在中年人和老年人中,NOTCH1突变体存在于12%至80%的细胞中。

 

事实上,NOTCH1突变在健康组织中比在食道癌中更普遍。这引发了关于基因在癌症中的作用的新问题——与流行观点相反,NOTCH1突变体可能可以预防癌症。

 

“我们发现与癌症相关的基因突变在正常组织中广泛存在,揭示了随着年龄的增长,我们自己的细胞是如何变异、竞争和进化来殖民我们的组织的。”共同作者,Wellcome Sanger研究所的组长Iñigo Martincorena说。

 

“考虑到这些突变对癌症的重要性,值得注意的是,到目前为止我们还没有意识到这种现象的严重程度。”

 

食道并不是组织中唯一携带这种突变的部位。根据这项研究,由于阳光的照射,四分之一的中年人皮肤细胞发生了突变,可能导致癌症。

 

Martincorena说:“这项研究揭示了早期癌症的发展,同时也提出了许多关于这些突变如何导致衰老和其他疾病的问题,为未来的研究开辟了有趣的途径。”